25 diciembre 2012

Un Planeta como la Tierra gira alrededor de Alfa Centauri B.-

Hasta el momento, todos los exoplanetas que se han descubierto estaban bastante lejos, pero eso ya se ha terminado; los astrónomos han descubierto un planeta de masa terrestre alrededor de Alfa Centauri, la estrella más cercana. El nuevo mundo tiene una temperatura en la superficie de unos 1000 grados centígrados, no es apto para la vida obviamente, pero es el planeta que más se parece a la Tierra.


Alfa Centauri B b gira a seis millones de kilómetros de distancia de Alfa Centauri B, una de las tres estrellas que forman el sistema Alfa Centauri, con un periodo de 3,236 días. Tiene una masa de 1,13 veces la de nuestro planeta, lo que lo convierte en el planeta más pequeño que se ha detectado por este método (aunque no es el exoplaneta más pequeño que se ha descubierto). 

Ha sido descubierto por el método de la velocidad radial mediante el famoso espectrómetro HARPS del telescopio de 3,6 metros de La Silla (que está en Chile, dónde The Lord) a partir de varias observaciones realizadas entre febrero 2.008 y julio del 2.011. Naturalmente, las observaciones del HARPS no descartan que existan más planetas orbitando a una mayor distancia.

En la imagen de la izquierda se puede ver la curva de velocidades de Alfa Centauri B que delatan la existencia del planeta.


Alfa Centauri A y B están separadas entre sí por unos 3.500 millones de kilómetros, más o menos la distancia que hay entre Urano y el Sol. El tercer miembro del sistema es Próxima Centauri (o también llamada Alfa Centauri C), que se encuentra mucho más lejos todavía, a unos 0,2 años luz. 

Alfa Centauri B es un poco más pequeña y rojiza que el Sol, mientras que Alfa Centauri es un algo más grande. O sea, este nuevo planeta posee un exótico cielo con dos soles. Si además se descubren en el futuro planetas alrededor Alfa Centauri A, el interés de este sistema aumentaría de manera significativa.


Las implicaciones del descubrimiento de este planeta son enormes. Por un lado, tenemos un planeta a tan sólo 4,3 años luz del Sol. Y pensar en una misión interestelar para estudiar el sistema de Alfa Centauri durante este siglo ya no parece algo tan descabellado. Por otra parte, la precisión demostrada por el HARPS es realmente asombrosa. No en vano, para poder descubrir este mundo, el espectrómetro ha sido capaz de detectar variaciones en la velocidad de Alfa Centauri B del orden de 1,8 km/h. Es todo un récord!! 

A partir de hoy ya sabemos que la estrella más cercana tiene sus planetas también... no es emocionante??

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