20 enero 2014

El escuadrón de los Tigres Voladores.-

La historia va de que en 1941 un escuadrón de pilotos mercenarios, se convirtió en el terror de las fuerzas aéreas niponas durante la guerra chino-japonesa. La población china se refería a ellos como los tigres voladores.

En julio del 1937, estalló la segunda guerra chino-japonesa, conflicto que se entrelazó con la segunda guerra mundial, en esta época, el Japón imperial aspiraba a ocupar todo el territorio chino.

El general Chiang Kai-shek, que era el líder del partido nacionalista chino, intentaba de mala manera contener el rápido avance japonés, que se estaba haciendo con el control de importantes ciudades como: Nanking, Beijing o Shanghai.

Japón era muy superior, tanto por mar, como por tierra y aire. El Imperio del Sol Naciente, disponía en 1937 de 1.530 aviones, 400 de ellos los tenía desplegados en China. Ese mismo año, empezó a realizar bombardeos contra la industria china y contra la población civil.

El ejército aéreo japonés recibía apoyo por parte de los portaaviones de su marina naval.

Los japoneses, contaban con cazas como los Mitsubishi A5M, que fue el primer monoplaza de la historia y el precursor del A6M, el todopoderoso caza Zero, que entraría en acción en el año 1940, haciéndose amo de los cielos asiáticos y el Pacífico hasta 1942, teniendo un ratio de 12 derribos por cada Zero destruido.

Disponían también los japoneses de otros cazas relevantes, como los Nakajima Ki-27 "Nate", que tenían líneas que empezaban a recordar a los futuros A6M, que eran superiores a cualquier avión pilotado por los chinos hasta la entrada en 1939 de los Polikarpov I-16 de los rusos.

En la imagen un AM5, un Nate y un Hawak III:


Para hacerles frente, China contaba con 645 aviones en 1937, de los cuales unos 300 eran cazas. En comparación, eran auténticas latas voladoras como el Curtiss BF2C Goshawk/Hawk III, Curtiss F11C Goshawk/Hawk II, Gloster Gladiator o Fiat CR-32.

La mayoría de los pilotos chinos, eran entrenados por pilotos americanos, uno de los cuales, Claire Lee Chennault, adquiriría un protagonismo especial cuando al mes siguiente de él llegar (en Junio de 1937), estalló la siguiente guerra chino-japonesa.

En la imagen Chennault:


Chennault, había estado en el ejército de los EEUU como capitán, dirigiendo un escuadrón de exhibición, pero sus desavenencias con los superiores, problemas de salud y su duro carácter, lo llevaron a pedir la baja y a aceptar una oferta de instructor en China.

Un mes después de llegar, Chennault es nombrado consejero jefe del ejército del aire chino, gracias a la mujer del general Chiang Kai-shek, "madame Chiang", continuando con el programa de entrenamientos hasta el 1939.

En el año 1940, la fuera aérea china estaba derrotada prácticamente y aparecieron en escena los Zeros japoneses.

Es entonces cuando Chiang Kai-shek envía a Chennault de vuelta a USA, junto con el general del aire Pang-Tsu Mow, con la finalidad de reclutar a todos los pilotos que pudiese, comprar nuevos aviones y conseguir todos los repuestos y mecánicos que fueran precisos para mantenerlos volando.

Esta petición de material de guerra, no le vino mal a los EEUU. El 23 de diciembre de 1940, el presidente Roosevelt aprobaba la venta a China de 100 cazas P-40C "Tomahawk" que pertenecían a un pedido inglés que habían cancelado  por quedarse obsoletos frente a los cazas de la Luftwaffe alemana.

En la imagen, una planta de montaje de P-40:


Por otro lado, el 15 de abril del 1941, Rooselvelt dio permiso para que pilotos pertenecientes al ejército y a la marina americana se fueran voluntariamente y partieran junto con Chennault a China, apuntándose al llamado: "American Volunteer Group" (AVG), (como el antivirus, sí).

Usaban el término de "voluntarios" porque era políticamente correcto, en realidad eran mercenarios.

Es del todo inusual perder pilotos militares entrenados, permitiendo que luchen por otro país. En realidad, todo el alto mando militar se oponía al AVG.

Existió siempre la sospecha de que el AVG era una operación encubierta para frenar a los japoneses en Asia antes de que los EEUU entrasen oficialmente en guerra tras Pearl Harbour.

Rooselvelt no se molestó lo más mínimo en ocultar el AVG, incluso tenía personal trabajando en ello, como Henry Morgenthau, que era secretario del tesoro o Lauchlin Currie, un destacado economista de la Casa Blanca.

En la imagen el teniente Gale, posando al lado de su P-40:


Los sueldos ofrecidos también eran de mercenarios. Los pilotos cobraban 600 dólares al mes (unos 6500 euros actuales), los líderes de vuelo 675 euros al mes (unos 7500 euros mensuales). El personal de tierra recibía 250 dólares al mes (unos 2700€ al mes).

Además, los pilotos tenían un bonus de 500 dólares por cada avión enemigo que derribasen (unos 5400 dólares actuales).

Ya fuera por los incentivos monetarios , por tener más experiencia en combate, por idealismo o por el espíritu de aventura, el AVG consiguió reclutar a unos 300 empleados, de los cuales 100 eran pilotos que viajaron en noviembre del 1941 con pasaportes en los que su profesión estaba falsificada.

Por ejemplo, el famoso Greg Boyington, que fue el fundador del escuadrón "Black Sheep", las ovejas negras, llevaba un pasaporte de misionero.

Otros 300 reclutas más viajarían en una segunda oleada en enero de 1942.

La primera avanzadilla se encuarteló en la base aérea de Keydaw, en Birmania, perteneciente a la RAF.

Muchos de los pilotos "engordaron" su curriculum para ser contratados, la mayoría de ellos no tenía experiencia en combate, había otros que en su vida habían pilotado un caza, sólo aviones de transporte.

Así que Chennault se tuvo que poner a dar clases de vuelo, que se impartían todos los días a las 6 de la mañana.

Cada piloto recibió 72 horas de clases teóricas y 6 horas de clases prácticas.

En la imagen, el tercer escuadrón del AVG "Hells angels", patrullando:


La única ventaja que tenía un P-40C "Tomahawk" contra un Zero, era la mayor velocidad en picado y poco más, depósitos auto-obturantes, blindaje en la cabina y pesadas ametralladoras que le daban potencia de fuego, pero restaban agilidad. Tampoco contaban con miras ópticas para apuntar los cañones.

Los depósitos auto-obturantes fueron una importante ventaja para los americanos durante toda la guerra en el Pacífico. Las alas, donde se alojaba parte del combustible, estaban divididas en cuadernas. Cuando un plano recibía un impacto de bala, en vez de prender fuego al resto del avión o de perder combustible, lo que ocurría es que la válvula se cerraba haciendo el vacío y esa cuaderna quedaba aislada, perdiendo combustible o ardiendo, pero sin repercutir en las demás.

Los Zeros sin embargo, no tenían esa tecnología. Eran un arma de samurai, giraban bastante mejor que los aviones enemigos, subían más rápido y eran mucho más ágiles, pero un fallo del piloto ante el enemigo y el avión quedaba dañado con pocos disparos.

Los cazas americanos, con depósitos auto-obturantes y blindajes en la cabina, sobretodo detrás de los asientos, eran capaces de aguantar mucho más castigo.

En la imagen, el AVG a punto de despegar:


Para aprovechar la mejor velocidad en picado, Chennault estableció una red de puestos de observación en las zonas donde operaban sus escuadrones, de forma que cuando una formación enemiga era avistada, pudiesen conocer de antemano su dirección, altitud y efectivos.

Sabiendo todos esos datos, lo que hacían sus pilotos, era despegar con suficiente antelación para coger mayor altitud que el enemigo, picando contra él cuando era avistado y si era posible de frente, con el sol a sus espaldas para no ser detectados.

Cuando se les habían echado encima, ametrallaban a todos los aviones que podían y después huían de la escolta de Zeros aprovechando su mayor velocidad en el descenso.

El método les iba muy bien, el rato de derribos del AVG se situó rápidamente en 15:1, 15 aviones enemigos derribados por cada AVG.

En comparación, la RAF en Birmania, teniendo mejores aviones, los Supermarine Spitfire, mantenían un ratio de 1:1.

Después del ataque japonés a Pearl Harbour, el 7 de diciembre del 1941, China había situado el tercer escuadrón del AVG, con el nombre de ángeles del infierno, participando en la defensa de Rangoon, en Birmania.

El primer escuadrón llamado Adán y Eva y el segundo llamado escuadrón panda, se desplegaban en Kunming, en la frontera china.

En la imagen de abajo, los logos de cada escuadrón:


En diciembre del 1941, los japoneses avanzaban rápidamente por el Pacífico y el sureste asiático, invadieron Singapur, Tailandia, Guam y Hong Kong. MacArthur se retiraba de las Filipinas. El día 11, comenzó el asalto a Birmania, mientras que EEUU no podía hacer nada por devolver el golpe de Pearl.

La única acción se produjo el 15 de diciembre, cuando un submarino americano logró hundir un mercante de bandera japonesa.

El teniente coronel Doolittle, el 18 de abril de 1942, bombardeó Tokyo, una bravuconada semi-suicida que causó daños irrelevantes, pero que sirvió para publicar titulares y levantar la moral.

Lograron hundir también un portaaviones japonés, un crucero y dos destructores.


El 20 de diciembre del 1941, el primer y segundo escuadrón del AVG, sorprendieron a una formación de 10 bombarderos Kawasaki Ki-48 japoneses que volaban hacia Kunming sin escolta, derribaron a 9 de ellos.

Este hecho hizo que Japón suspendiera sus ataques aéreos sobre Kunning y por sus emisoras de radio, los japoneses prometieron que cualquier miembro capturado de los voluntarios, sería tratado como criminal de guerra y ejecutado.

Fue entonces cuando China y la población agradecida, renombra al AVG como "Tigres voladores". Los pilotos estaban encantados con el apodo y comenzaron a pintar unos tigres alados en los fuselajes de sus P-40, que habían sido diseñados por Walt Disney:


El piloto Eric Shilling, que pertenecía al tercer escuadrón, había visto en una revista una foto del escuadrón inglés 112 destacado en Libia, con las narices de sus P-40 pintadas como si fueran la cabeza de un tiburón.

En realidad los ingleses habían copiado la decoración a los alemanes, a los "Haifischgruppe" o escuadrón tiburón, que tenían los morros de sus Messerschmitt 110 pintados con tiburones:


A Shilling se le ocurrió ponerse a pintar su avión igual que el que vio en la revista, cuando Chennault observó el resultado, decidió extender el dibujo a todos los escuadrones, probablemente pensando en que un poco de "guerra psicológica" podría servirles de ayuda.

En la imagen, Eric posando junto a su avión, la primera boca de tiburón pintada en el AVG:


Los pilotos usaban el mismo traje que el ejército de los Estados Unidos, o sea, pantalones chinos y camisa de color kaki, chaquetas de vuelo A-2 y m-422, dependía de la procedencia del piloto; si había sido antes un aviador naval, entonces recibía de la academia de vuelo una m-422; si provenía del ejército una A-2.

En la imagen los dos pilotos d ela izquierda, (el segundo es el mítico "as" Tex Hill), llevando chaquetas m-422. Los dos tigres de la derecha visten A-2:


Otra particularidad del uniforme de los tigres, era el conocido "blood chit" que llevaban cosido en el exterior o interior de la chaqueta. Era un enorme parche con la bandera nacionalista China y una inscripción en la que se avisaba de que el portador era un piloto aliado y que debía recibir asistencia inmediata.

Si un aviador que no hablaba la lengua local, era derribado y caía en territorio chino, mostraba el "blood chit" a los paisanos, ejército o autoridades para identificarse:


La inscripción dice exactamente, "este extranjero ha venido a China para ayudar en el esfuerzo de guerra. Soldados y civiles, todos y uno, deberían rescatarle y protegerle".

La mayor victoria que tuvo el AVG fue el 25 de diciembre, cuando interceptaron a 80 bombarderos japoneses y a 48 cazas que atacaban Rangoon.

El AVG tumbó a 23 de ellos más otros 6 no confirmados, sin sufrir ellos ni una sola baja. Esta era su tónica hasta que realizaron su última misión el mismo día que se disolvieron, el 4 de Julio de 1942, en la que derribaron 4 "Naters" sin sufrir ninguna pérdida.

En la primavera de 1942, Estados Unidos estuvo negociando la absorción del AVG en sus propias fuerzas aéreas, por medio de los generales Bissell y Stilwell.

El contrato que la AVG tenía con China, estaba a punto de finalizar, Rangoon a punto de caer y el escuadrón ya exhausto, necesitaba aviones de repuesto y pilotos de reemplazo.

Al final acordaron la desactivación del AVG y la activación del escuadrón 23 de caza estadounidense, todo se hizo el mismo día, el 4 de Julio.

En la imagen, el P-40 de Tex Hill, que aunque repintado con las enseñas americanas del 23, mantenía los dientes de tiburón y los tigres alados:


A los pilotos se les ofrecía la reincorporación al ejército americano manteniendo el puesto en el 23 escuadrón. Chennault se reenganchó como coronel al ejército.

Sin embargo los pilotos se negaron a continuar en el 23 escuadrón en cuanto se enteraron de que iban a ser destinados como escolta de bombarderos británicos. Aunque... puede que perder el suculento sueldo que cobraban como mercenarios les influyera en su decisión.

Surgieron también desavenencias con el general Bissel tras ofrecer un discurso que no gustó. Por lo visto, algunos aviadores no habíain recibido los 500 dólares prometidos por cada aparato enemigo derribado.

Un piloto con 6 victorias, se encontraba en la situación de que le debían 3000 dólares que no cobraría nunca al disolverse el AVG. Le iban a sustituir la paga por los bajos salarios del ejército y encima tenía que asumir los mismos riesgos en un destino más infernal si cabe.

La mayoría de pilotos que se re-engancharon al ejército, solicitaron el traslado a otras unidades, permaneciendo en el 23 escuadrón sólo 5 miembros originales de los tigres, los únicos 5 miembros con los que se activó el escuadrón 23 el día 4 de Julio.

Cuando los tigres se disolvieron, llevaban 7 meses combatiendo en China, Birmania, Tailanda y Vietnam.

Tenían en su haber 299 derribos confirmados y 153 probables, a cambio de tan solo 12 P-40 perdidos en combate y otros 61 destruidos mientras estaban en tierra estacionados.

Los pilotos sufrieron sólo 26 bajas, 4 en combate aéreo, 6 por fuego anti-aéreo, 10 en accidentes volando, 3 caídos después de que sus bases fueran bombardeadas y 3 capturados como prisioneros.

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