11 octubre 2017

El barco SS Eastland naufraga en el puerto y mueren 850 pasajeros.-

Cuando nos referimos a los peores naufragios de la historia, el primero que nos viene a la cabeza es el Titanic o incluso el RMS Lusitana y siempre pasamos por alto la tragedia vivida con el hundimiento del SS Eastland, el motivo es que nadie quiere recordar un desastre de semejantes dimensiones... ni siquiera zarpó.


Ocurrió un 24 julio del año 1915, a pesar de la húmeda mañana, los 2580 pasajeros junto a la tripulación estaban dispuestos a empezar el día en el mar. Todos estaban atinados a bordo del gran SS Eastland, el frente, el puerto, con cientos de personas despidiéndose de sus seres queridos, todo en un ambiente festivo.

Este era uno de los cinco buques fletados para llevar a los trabajadores de Western Electric y sus familias de excursión desde el centro de Chicago hasta un parque a través del lago Michigan. Se habían vendido más de 7000 entradas. Pero en cuestión de segundos todo cambio de forma drástica.


Erickson que era el ingeniero jefe del barco estaba preocupado por el comportamiento del buque, una larga fila de pasajeros paseaba por los huecos de la pasarela, el equipo de la sala de máquinas bombeo agua a los tanques de lastre para mantener el barco y su carga móvil uniforme. Pero había algo raro, el Eastland estaba siendo más movido de lo habitual, como si ya estuviera decidido a inclinarse un poco hacia un lado u otro. Los cientos de empleados de Western Electric subidos a bordo se dirigían hacia el picnic justo al otro lado del lago.

Placa conmemorativa en el río de Chicago por el naufragio:


Se trataba de un evento que se celebraba todos los años, por eso el bar fue estaba lleno de familias emocionadas por la festividad. Cuando el barco alcanzó su capacidad máxima de 2580 personas, se introdujo la pasarela y la orquesta del barco empezó a tocar en el salón de baile. Fueron muchas las personas que empezaron a bailar a pesar de las condiciones de hacinamiento en las que se encontraban, despreocupados por la pendiente cada vez más pendiente de la pista de baile, (jajaja hay que reirse).

Aunque Erickson llevaba trabajando como ingeniero jefe sólo unos meses, el hombre estaba familiarizado con la historia de los buques; pensó que si había algún problema siempre podría resolverse tirando lastre, por lo que no vio motivos para preocuparse.


La tripulación no tuvo en cuenta los efectos de las últimas modificaciones que se hicieron en el barco. Los propietarios del buque habían añadido algo de peso a las cubiertas superiores, docenas de toneladas de hormigón armado en cubierta y varios botes salvavidas adicionales; estos factores hicieron que subiera el centro de gravedad.

Mientras en la sala de máquinas Erikson intentaba poner el buque en posición vertical y temiendo que se hubiera enredado de alguna manera, envió a alguien al exterior para que comprobara el contacto que tenía el casco con el muelle.

Minutos más tarde el SS Eastland la posición correcta mientras dos de los tanques de lastre de estribor se llenaban, estando la situación aparentemente resuelta, el capitán Pedersen dio la orden de empezar los preparativos para partir. Se empezaron a soltar los amarres de popa mientras una masa de pasajeros se encontraba en el carril de estribor despidiéndose de la gente del muelle.

Cuando los motores empezaron a funcionar, el barco se inclinó otra vez hacia babor, en esta ocasión de una manera muy clara. Los pasajeros no tenía ni idea de lo que iba a pasar, muchos de ellos incluso bromeaban respecto a la pendiente cada vez mayor de la pista de baile, mientras las sillas se iban deslizando lentamente por la cubierta.

El estado de ánimo varió cuando los motores se detuvieron, ese silencio no podía traer nada bueno. El sonido de las botellas de cerveza que se estrellaba desde los mostradores resonó a través de los compartimentos. Entonces sonó la alarma del SS. Por lo visto el barco estaba empezando a beber agua del río a través de sus pasarelas portuarias.


Desde el muelle, el capitán del puerto instruyó al segundo oficial de la nave para que no soltaran más amarre hasta que el buque se hubiera enderezado. La popa del barco empezó a alejarse lentamente del muelle y las personas que se encontraban a bordo notaban cómo se movían sus talones mientras la inclinación aumentaba a unos 35 grados.

El caos se hizo con la situación, las mesas deslizándose por la cubierta, los platos derramados... cuando la inclinación ya era alarmante, el capitán Pederson dijo que abrieran la pasarela a un miembro de la tripulación que estaba abajo. Los pasajeros entraron en pánico y comenzaron a no saber qué hacer desde las cubiertas inferiores donde llevaban a sus hijos, fueron muchos los que desesperados saltaron de los costados del buque hacia el muelle.


Y la música de la orquesta paró, los sistemas de amarre que mantenían el barco en el puerto comenzaron a tener grietas, la tensión empezó a ser insoportable todas se soltaron a la vez en cuestión de segundos. El agua iba entrando a babor y los pasajeros salieran despavoridos por estribor, la redistribución del peso empujó al barco a un punto de inflexión, a las 7:27 am todo el mundo dentro del Eastland se fue de costado.


Como luego contó el escritor Jack Woodford, que fue testigo directo de la escena: "vi con estupefacción como el buque se giraba lentamente hacia un lado, como si fuera una ballena que va a echarse la siesta. No podía creer lo que mis ojos estaban viendo. Estaba ocurriendo amarrado a un muelle, en aguas tranquilas, con buen tiempo, sin fuego, sin explosiones, nada. Pensé que me había vuelto loco".

Ya se percibía el horror, los pasajeros de la cubierta superior fueron arrojados al río, muchos de ellos clavados bajo el casco o hundidos por la estela del barco zozobrando; los pasajeros que estaban en los compartimientos interiores eran lanzados con fuerza. Algunos fueron aplastados por los pianos o refrigeradores, otros murieron asfixiados debajo del agente en pánico, mientras que el agua entraba a toda velocidad.


Los testigos no daban crédito, aquello era surrealista, después fueron relacionando arrojando cualquier cosa que flotara en el agua para las víctimas, los que sabían nadar se lanzaron al río para ayudar, un remolcador cercano también llego para que la gente pudiera saltar sobre él.


Mientras, en el interior de la sala de máquinas, con el agua hasta el cuello, literalmente, Eirckson encontró los controles para encender los inyectores antes que escapar, lanzando agua fría en las calderas para reducir la posibilidad de una explosión. Después subió por un conducto de aire y varios de los hombres que estaban en el exterior lo empujaron a la seguridad del lado expuesto de la nave.


Era dantesca la imagen sobre el río, cientos de personas tratando de salvar su vida, la mayoría no sabían nadar, sumergían el cuerpo que tenían a su lado para mantenerse a flote. Después llegaron los equipos de rescate, estuvieron trabajando abriendo agujeros en el casco mientras escuchaban los gritos de la gente ahogándose dentro. Aquellos últimos suspiros por mantener el aliento, dieron paso a un silencio sepulcral. No encontraron vivo a nadie que estuviera dentro de los compartimentos, aún así estuvieron buscando signos de vida, (ya sabéis si subís a un barco siempre en cubierta, hasta para dormir).

Establecieron morgues improvisadas en los edificios de alrededor. Los buceadores de la ciudad estuvieron sacando cadáveres durante días, estos fueron colocados en filas para ser identificados por los familiares. En total 847 desgraciados perecieron en el desastre de Eastland, 473 mujeres, 292 niños y 83 hombres, (las mujeres estaban en los compartimentos deshaciendo las maletas mientras los hombres estaban en cubierta tomando cerveza). Sólo cuatro miembros de la tripulación del buque murieron.


Durante la investigación que después se realizó, se determinó que la tripulación no hizo nada punible antes o durante el desastre y que el accidente no se produjo como resultado de sus acciones. El tribunal de apelaciones de Estados Unidos, determinó que los propietarios del buque, la compañía St. Joseph-Chicago, tampoco era responsable de ninguna de las muertes del accidente.

A raíz del desastre del hundimiento del Titanic, el gobierno promulgó una ley que estipulaba que los buques de navegación marítima debían de tener número suficiente de botes salvavidas en cubierta. Paradójicamente, al cumplir con esta regulación, el Eastland pasó a tener un centro de gravedad más alto una estabilidad más reducida.

Este es un desastre que nunca se recuerda en los libros de historia, posiblemente como dice el historiador Ted Wachholz, la razón esté en los pasajeros: " eran familias inmigrantes y no había nadie rico o famoso a bordo a quién recordar", (Ted Wachholz votaba fijo al coletas).

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